Carlos Rymer

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A Brief Action Plan for Haiti

Last January 12th, Haiti was hit by a 7.0 earthquake that left its capital – Port-au-Prince – virtually destroyed. It left over 1 million Haitians homeless and resulted in more than 150,000 dead, making it not only the most tragic event in recent history in the Western Hemisphere, but also the event that could cost Haiti all the incredible progress it had made. In spite of the huge cost the earthquake incurred on Haiti, the surge in international support that followed to restore progress in Haiti could potentially put it on the path to sustained progress.

I have written before about the need to focus on more than just bringing in foreign investments and strengthening institutions in Haiti. While the two are very important, they cannot replace the need for restoration of natural resources and entrepreneurial citizens that can manage such resources while making a living. Here I outline 5 actions that should be part of a broad development plan for Haiti.

1) Rebuild Elsewhere

While the first instinct might be to rebuild right away in Port-au-Prince with better building methods and materials, the best thing to do might be to begin to focus the country’s main activities elsewhere where future earthquakes could cause little damage. This would mean a shift in government public works spending to a less vulnerable city, like Cap-Haitien. The goal of this would be to decrease the impact of a similar earthquake in the future if it were to happen. Of course, the location should also keep in mind vulnerabilities to hurricanes and sea-level rise.

2) Focus on Natural Resource Restoration

One of the most notable characteristics of Haiti is its lack of natural resources. A long history of resource degradation fueled by foreign policies and government corruption has virtually deforested the country, leaving it with little valuable topsoil for agriculture and water retention. While the situation is extremely critical, it is possible to embrace a long-term program of natural resource degradation that would reforest the country, restore valuable topsoil for agriculture, and make the country an attraction not only for tourism, but also for citizen-led natural resource based activities. Without natural resources, few industries will be able to prosper and Haitians themselves will have little opportunity to develop entrepreneurial activities.

3) Link Natural Resource Restoration to Jobs and Education

A large portion of Haitians live in the countryside where natural resource restoration is needed the most. Many of these Haitians survive on poor topsoils that produce very little food. Productive jobs are lacking and basic education is not always available. The process of natural resource restoration should be directly linked to jobs creation and educational programs. Those who currently live on exploiting what’s barely left should be given real jobs reforesting watersheds, strengthening creeks and rivers, and implementing sustainable agricultural systems overtime. At the same time, young people should receive hands-on education on natural resources restoration and management practices so as to leave the restoration effort to Haitians themselves when the time comes. This can have the effect of not just eliminating the need for citizens to clear hills, but also to lock in a strong incentive to continue conserving and restoring natural resources.

4) Promote More Local Entrepreneurship

Haitians have an impressive capacity to figure out how to make useful products from whatever they may have. This spirit could be a big source of income generation through small enterprises. Resources should be allocated to the promotion of local entrepreneurship to make use of natural resources as they are restored and to entice sustainable agricultural practices. Microfinance, local workshops, and NGO-led capacity-building could go a very long way at creating informal jobs with very little economic resources, and this has the effect of creating security and establishing a safe environment for bigger investments.

5) Establish More Partnerships

The UN Mission in Haiti, MINUSTAH, has played a key role in improving stability in Haiti. With the solidarity shown by the international community, it is time to ensure that more partnerships are established between Haiti and foreign institutions. Haiti should seek to partner with government agencies from other countries that have been successful at doing something that could be replicated in Haiti. It should seek to partner in a wide range of sectors that could bring great capacity to Haiti and create new opportunities for sustainable growth. While it is extremely important to make sure that Haitians feel empowered to lead their own development, it is also crucial to take advantage of what potential partners could offer to Haiti at little or no cost.

Clearly, a lot more needs to be done in order to ensure sustained progress in Haiti. There needs to be more done on security, on government institutions, and emergency response. But the five points I mention should be crucial elements of an Action Plan if Haiti is to make most use of the international support it will receive over the coming years. For too long have some of these elements been neglected by international supporters. It is time to wake up to these realities and embrace them as if they are equally important to what has been the focus in the past.

Impulsando el Desarrollo Sostenible en Haiti

haitiEn esta semana, un grupo empresarial dirigido por el ex-Presidente Estadounidense Bill Clinton, Enviado Especial de las Naciones Unidas para Haití, visito a nuestro vecino Haití para analizar los avances que se han logrando en términos de seguridad e institución. Bill Clinton aseguro que Haití está listo para recibir inversiones que puedan crear empleos y dinamizar su economía, con fines de impulsar un desarrollo sostenido. Aunque estos pasos son positivos y necesarios para Haití, escurecen una de las oportunidades más concretas de crear empleos y asegurar un desarrollo sostenible que devuelva a Haití su pasada riqueza en recursos naturales.

Sin detallar el porqué más del 90% del territorio Haitiano esta deforestado (eso es una discusión larga en sí mismo), quizás el reto más grande que tiene Haití es reforestar el territorio nacional. Sin una cubertura verde apropiada, no existirá suficiente agua para industrias, agricultura, o consumo humano, ni se podrá asegurar la viabilidad de las zonas urbanas que serán vulnerables a inundaciones. Por más inversiones atraídas y por más seguridad que resulte de MINUSTAH (la misión de las Naciones Unidas en Haití), gran parte del potencial económico no podrá ser sostenido sin una base confiable de recursos naturales.

Sin lugar a dudas, se ha hecho mucho para reforestar a Haití. Existen muchas organizaciones no gubernamentales en Haití que trabajan para impulsar la reforestación, y recientemente el gobierno Haitiano se ha comprometido a colaborar con República Dominicana y Cuba para crear un Corredor Biológico que dependerá en gran parte de la cubertura forestal. Pero también es real que la deforestación sigue incrementando agresivamente, con efectos hasta en territorio Dominicano. Y esto es razonable, ya que la falta de todos tipos de necesidades básica que representa la pobreza extrema conduciría a cualquier humano a hacer lo necesario para sobrevivir. Entonces, para frenar la depredación y impulsar una era de reforestación y restauración de los recursos naturales en Haití, se debe ejecutar un proyecto integral que no ha sido previsto.

Lo que Haití requiere para entrar a la era de restauración de sus recursos naturales es su propia versión del Plan Quisqueya Verde que se ejecuta en República Dominicana a una escala más grande y con la integración de otros aspectos sociales. Haití necesita ayuda extranjera para crear un plan de restauración de recursos naturales que cree empleos permanentes para aquellos que hoy están deforestando y educar a la juventud a manejar los recursos naturales que el plan creara en las siguientes dos décadas. Tal plan debe tener tres objetivos principales:

1) Crear empleos permanentes y satisfactorios para frenar la depredación forestal via pagos por servicios ambientales (reforestando, manteniendo cuencas hidrograficas, etc.);

2) Reforestar todo el territorio nacional en las siguientes dos décadas con una mezcla de plantas nativas y productivas, desarrollando también la producción agroforestal y agrícola; y

3) Crear un programa nacional de educación juvenil en el manejo de los recursos naturales que se crearan, agricultura, y ecoturismo.

Tal plan no será fácil por las amplias barreras que aun existen para coordinar acciones concretas en Haití, pero será necesario. No basta buscar inversionistas extranjeros cuando la población no se siente involucrada en su propio proyecto de nación ni cuando se impulsa soluciones concretas desde el público en general. Tampoco es suficiente un gobierno con instituciones que puedan coordinar actividades con nuevas empresas pero no puedan coordinar su propia gente en el impulso del desarrollo sostenible que necesita Haití. Todo esto es necesario, pero hay que crear la base de recursos naturales que sostendrá toda la ayuda internacional para generar empleos y sectores productivos en Haití.

Este es quizás el mejor momento para impulsar tal plan, ya que financiamiento se hará disponible en los siguientes años por el nuevo acuerdo sobre cambio climático que saldrá de Copenhague. Tal acuerdo necesariamente dispondrá de recursos para países vulnerables a la deforestación la frenen y en vez reforesten su territorio. Vía un mecanismo donde otros países financien la reforestación en Haití para absorber dióxido carbono, un plan de tal magnitud se podrá ejecutar en beneficio del pueblo Haitiano. Esta nueva línea de financiamiento para la reforestación, arriba de más ayuda que será necesaria de la comunidad internacional, podrá asegurar que en las siguientes dos décadas Haití se convierta en un país dinámico socioeconómicamente. Esto no sería bueno tan solo para el pueblo Haitiano, pero también para toda la región Caribeña y los ciudadanos de la comunidad internacional que sueñan con aprender más directamente sobre la cultura, tradiciones, y humildad del pueblo Haitiano.

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